La arquitectura y el arte del Imperio Songhai

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¿Qué cultura gobernó vastas partes de África occidental en el siglo XV? ¿Qué tipo de estructuras construyó su gente? En esta lección, explora la arquitectura y el arte del Imperio Songhai.

¿Qué era el Imperio Songhai?

El Imperio Songhai obtuvo su nombre de la cultura Songhai, un pueblo que vivía en partes de África occidental. A través del desarrollo de una dinastía real y poderosos militares, los Songhai tomaron las tierras de las culturas vecinas y se convirtieron en el poderoso Imperio Songhai. Dominó la región desde alrededor de principios de 1400 hasta 1590.

El Imperio Songhai 
Ejemplo del tipo de construcción de ladrillos de barro y madera utilizada durante el Imperio Songhai

El Imperio Songhai cubrió una gran parte de África occidental a lo largo del río Níger. Su capital fue la ciudad de Gao. Otra ciudad, Tombuctú, era un centro de aprendizaje y comercio. En su apogeo, el Imperio Songhai se extendía desde el Océano Atlántico hasta el interior de África Occidental, la ubicación de los países actuales como Mali, Nigeria y Burkina Faso.

Los gobernantes del Imperio Songhai crearon un poderoso estado comercial con una economía basada en el oro, la sal y los esclavos. El oro se extraía de numerosos sitios a lo largo del río Níger y luego se vendía por sal y esclavos. Muchos líderes del Imperio Songhai siguieron la fe musulmana, y esta conexión les permitió establecer amplios contactos comerciales con las culturas árabes y Asia.

Con el tiempo, el Imperio Songhai se convirtió en uno de los centros comerciales y reinos más importantes del África precolonial. Para aclarar, el África precolonial es un término que refleja la historia africana antes del contacto europeo a principios del siglo XVI.

Aunque era poderoso, el Imperio Songhai fue finalmente destruido por la guerra civil y la lucha. En la década de 1590, el conflicto repetido permitió que las fuerzas marroquíes invadieran y tomaran el control de las tierras de Songhai. Pero a los marroquíes les resultó difícil gobernar la vasta área. Eventualmente se retiraron, lo que permitió que se fragmentara en muchas naciones más pequeñas.

Arquitectura del Imperio Songhai

La arquitectura del Imperio Songhai refleja los estilos de construcción tradicionales del Sahel de África Occidental, una región semiárida de África Occidental entre el desierto del Sahara y las regiones más húmedas del sur. El Sahel es en su mayoría pastizales y está sujeto a sequías, así como a fuertes lluvias periódicas.

Uno de los ejemplos mejor conservados de la arquitectura Songhai es la Tumba de Askia y su complejo conectado de mezquitas. Construida con una combinación de ladrillos de barro y maderas de madera, la estructura de la tumba se asemeja a una pirámide escalonada, pero en una forma más redondeada. Fue construido alrededor de 1495 en Gao por Askia Mohamed, un emperador Songhai. El complejo de la tumba, que incluye la tumba, dos mezquitas, un cementerio y un espacio de reunión tipo plaza abierta, se encuentra en el actual Mali.

La estructura de la tumba está hecha de ladrillo de barro con grandes maderas de madera que sobresalen de la pared de barro. Este método de construcción permite a las personas acceder fácilmente a las áreas superiores de la estructura; pueden trepar a las vigas de madera para reforzar las paredes con nuevo yeso de barro después de las fuertes lluvias, que erosionan las paredes con el tiempo.

Cerca de la tumba hay dos estructuras de mezquitas de techo plano, una grande en la que los hombres adoran y otra más pequeña para mujeres. Estas estructuras tienen techos planos hechos de postes de madera cubiertos de lodo, sostenidos desde abajo por una serie de pilares de adobe.

Un muro cerca de las mezquitas también incluye mihrab de doble nicho, típico de la cultura de África Occidental. Un mirab es un nicho de oración en una pared de una mezquita que marca la dirección en que las personas deben orar para que estén frente a La Meca.

Arte del Imperio Songhai

El arte de Songhai era una combinación de influencias musulmanas y africanas. La abundante arcilla permitía una variedad de trabajos de alfarería y cerámica, incluidos varios tipos de recipientes y posiblemente algunas estatuillas que se asemejan a personas y animales.

Aunque no tenemos mucha información sobre obras específicas, es probable que el arte en el imperio Songhai, como es típico de África occidental, también incluyera máscaras e instrumentos musicales como tambores y cuerdas, todos hechos de madera, pieles de animales y otros materiales… Las formas probablemente incluían muchas formas de animales. Esta parte de África también tiene una fuerte tradición de tejer usando hierbas y cañas.

Resumen de la lección

El Imperio Songhai estaba ubicado alrededor del río Níger y una vez cubrió una gran parte de África occidental. Estuvo en el poder desde principios del siglo XV hasta la década de 1590. El Imperio Songhai tenía una economía basada en el oro, la sal y los esclavos, y desarrolló amplias redes comerciales con el mundo árabe. Fue uno de los imperios más poderosos en África precolonial, o África antes del contacto europeo alrededor del siglo XVI.

La arquitectura del Imperio Songhai era típica del tipo que se encuentra en el Sahel, una región semiárida de África occidental. Uno de los ejemplos mejor conservados de esta arquitectura es la Tumba de Askia, con su complejo de mezquitas conectadas. La tumba, que tiene una forma de pirámide, está construida con ladrillos de barro reforzados con maderas de madera que sobresalen de la pared. Las mezquitas son estructuras de techo plano con techos hechos de postes de madera cubiertos de barro. El complejo también incluye una pared con un mihrab de doble nicho o un nicho de oración.

El arte de Songhai incluía obras hechas de arcilla, incluyendo varios tipos de vasijas. Es probable que el arte también incluyera máscaras e instrumentos musicales hechos de madera y pieles de animales, así como ejemplos de tejido usando hierbas y cañas.

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